Родился в городе Алькала-де-Энарес в многодетной семье ле­каря. Предположительно, учился в университете Саламанки. В юности Сервантес был вынужден бежать из Кастилии в Ита­лию по неизвестной причине, по всей вероятности, из-за ду­эли, на которой ранил соперника. В Риме он увлёкся античным искусством и шедеврами эпохи Возрождения. В 1570 году его за­числили солдатом в морскую пехоту Испании, а через год он отплыл на борту судна «Маркиз», входившего в состав галер­ного флота Священной лиги, который нанёс поражение Отто­манской флотилии в битве при Лепанто в Патрасском заливе. Несмотря на то что Сервантес в тот день болел лихорадкой, он отказался оставаться в постели и просился в бой. Молодой воин храбро сражался на борту корабля и получил три огне­стрельных ранения, из-за чего утратила работоспособность его левая рука. С 1572 по 1575 он продолжил службу, находясь в Неаполе, однако в 1575 году попал в плен к корсарам и пять лет провёл в Алжире. После освобождения офицер-идальго служил в Португалии.

Литературой Сервантес занялся поздно - в 38 лет. Сначала написал «Галатею» (1585), затем - ряд пьес и только потом - «Дон Кихота». Произведение задумывалось как исполненная доброго юмора пародия на популярные рыцарские романы. Однако по своим достоинствам она переросла уровень паро­дии, превратившись в эпос и символ страны, а её герой - ху­дощавый долговязый рыцарь - стал одним из хрестоматийных персонажей мировой литературы. Русский писатель И.С. Тур­генев в своей статье «Гамлет и Дон Кихот» даже представил героя как воплощение всех наивных и бескорыст­ных альтруистов мира. Автор создал своего рыцаря с опре­делённой долей насмешки, причём во многом скопировал его с облика своего собрата по перу - драматурга Лопе де Вега (1562-1635).

Произ­ведение состояло из двух частей: «Хитроумный идальго Дон Кихот Ламанчский», опубликованной в 1605 году, и «Вторая часть гениального рыцаря Дон Кихота из Ламанчи», вышедшей в 1615 г.

После своего гениального произведения Сервантес создал поэму «Путеше­ствие на Парнас», несколько сборников новелл, роман «Странствия Персилеса и Сихизмунды». Однако для всех он так и остался автором бессмертной книги о благородном идеалисте, вступающем в неравный бой с пошлой действительностью. Образ Дон Кихо­та впоследствии послужил источником вдохновения для мно­гих писателей, художников, композиторов.

Сервантес умер в Мадриде, куда он переехал из Вальядолида. Ирония судьбы преследовала великого юмориста за гробом: могила его оставалась затерянной, так как на его гробнице (в одной из церквей) не было даже надписи. Останки писателя были обнаружены и опознаны только в марте 2015 года в одном из склепов в монастыре де лас Тринитариас. В июне того же года они были перезахоронены.