«...выпуск «Нивы» и приложений к ней давал А. Ф. Марксу право на вечную благодарность со стороны русского народа».                                                                                                  Леонид Андреев

Адольф Фёдорович родился 14 февраля (2 февраля по старому стилю) 1838 года в столице Померании городе Штеттине. Сразу после окончания среднего учебного заведения Адольфу Марксу пришлось подумать о своём будущем. Перебрав с десяток различных специальностей, он решил заняться книжным делом и поступил учеником в книжную торговлю Д. К. Гинсторфа. После трёх лет ученичества Адольф устроился работать приказчиком в одну из книготорговых фирм в Висмаре, затем - в Берлине. Проработав два года, Маркс подумывал о возвращении в родной Штеттин. Но неожиданно ему пришло приглашение из России от известного русского книготорговца Фердинанда Августовича Битепажа. Приглашение было принято. Не зная языка, не имея ни малейшего представления о народе, Адольф Фёдорович покинул родину, решив попытать счастья в далёкой стране.

А. Ф. Маркс считается одним из крупнейших издателей России. Многое в его карьере объяснялось удачным стечением обстоятельств. Пореформенная Россия переживала годы подъёма в развитии культуры и просвещения. К началу 80-х годов XIX века в стране насчитывалось более тысячи книжных магазинов и более пятисот публичных библиотек. Повысился спрос на определённые виды изданий: учебники, практические руководства, художественную литературу, не говоря о так называемых книгах для народного чтения и лубочных изданиях.

Не имея ни имени, ни капиталов Маркс не мог надеяться даже на минимальный кредит под собственную книжную торговлю. Оставалось одно - заняться издательской деятельностью. Только издание журнала открывало какие-то перспективы. После получения разрешения А. Ф. Маркс решил выпускать иллюстрированный семейный журнал «Нива». Он приступил к делу без всякой раскачки.

В 1879 году Министерство внутренних дел разрешило издателю выпускать к «Ниве» «бесплатные премии, заключающиеся в книгах, картинках, фотографиях, портретах, географических и прочих картах, общественных играх, календарях». Бесплатные приложения были новым делом в практике русского книгоиздания. Идея приложений к «Ниве» оправдала себя. Подписка на журнал резко возросла, достигнув небывалой для своего времени цифры.

Основной заслугой А. Ф. Маркса перед русской культурой было не многолетнее издание первого массового журнала «Нива», а выпуск целой библиотеки собраний сочинений лучших отечественных писателей, распространяемых за невиданную до сих пор по своей дешевизне плату, в результате чего значительно расширился круг их читателей.

По словам современников, Адольф Фёдорович Маркс «сделался генералом в издательской армии и, умирая оставил миллионное состояние, дома, типографии и громкое имя».