Вряд ли найдётся человек, незнакомый с романами «Двенадцать стульев» и «Золотой телёнок», давно и прочно вошедшими в классику русской сатирической прозы. Имена авторов в сознании читателей слились воедино: настолько их творчество неразрывно связано. И вместе с тем, писатели были совершенно непохожи ни внешне, ни характерами. Хотя и были в их биографиях схожие моменты.

Илья Ильф, старший из творческого тандема, прожил короткую, но яркую творческую жизнь, оставив после себя, помимо романов, множество фельетонов, рассказов. Даже его записные книжки, «творческая кухня», до сих пор поражают писательской наблюдательностью и умением находить смешное в обычных явлениях жизни.

Илья (Илья Арнольдович Файнзильберг) родился 15 октября (3 октября по старому стилю) 1897 года в Одессе. Он был третьим из четырёх сыновей небогатого банковского служащего.  

Семья жила трудно. Отец хотел, чтобы дети получили практическую профессию и никогда ни в чём не нуждались. Илья был определён родителями в ремесленное училище.

С детства увлекавшийся чтением мальчик под партой прятал книги Киплинга, Лескова, Стивенсона и Чехова. Но, несмотря на такое не слишком ревностное отношение к учёбе, в 1913 году школа им была окончена с отличием и получен диплом подмастерья.

Илья в 16 лет начал трудовую деятельность, часто меняя место работы – чертёжное бюро, телефонная станция, авиационный завод. Работал статистиком, бухгалтером, редактором юмористического журнала «Синдетикон», в котором публиковал свои стихи под женским псевдонимом.

Ещё задолго до создания прославивших его романов он избрал себе псевдоним, образованный первыми буквами имени и фамилии - Илья Ильф.

Летом 1919 года в Одессе была объявлена мобилизация. О военном периоде его жизни известно немногое. Но сам Ильф позже писал: «Я знал страх смерти, но молчал, боялся молча и не просил помощи. Я помню себя лежащим в пшенице. Солнце палило в затылок, голову нельзя было повернуть, чтобы не увидеть того, чего так боишься».

После возвращения с войны его жизнь кардинально изменилась. В Одессе было создано отделение легендарного РОСТА (Российского телеграфного агентства) и именно там Ильф начал пробовать свои силы в журналистике.

В те годы в Одессе существовал литературный клуб «Коллектив поэтов», где его участники ежедневно говорили на литературные темы, читали стихи и ставили любительские спектакли. Однажды появился там Илья Ильф. Именно на литературных вечерах «Коллектива поэтов» состоялись его первые выступления. Уже в этих первых опытах проявилась особенность писательской манеры Ильфа - умение остро формулировать, особенность, которая впоследствии приобрела такой блеск. 

В то время, когда многие активные участники «Коллектива поэтов» уже начали печататься, Ильф ещё ничего не публиковал. Но уже тогда никто из людей, окружавших его, не сомневался, что он станет крупным писателем.

В 1923 году он отправился покорять Москву. Ильфу повезло - он начал работать в газете «Гудок» и получил комнату в общежитии. В редакции Илья был литературным правщиком четвёртой полосы. В то время Илья Ильф был ещё неизвестен читателям - ведь под текстами ставились подписи рабкоров, и только работники «Гудка» могли распознать подлинного автора. Его фельетоны запоминались. Они были просты, доходчивы, афористичны и в то же время изысканно изящны, а главное, насыщены таким юмором, что буквально через несколько дней четвёртая полоса, которую до сих пор никто не читал, вдруг сделалась самой любимой и заметной.

В 1925 году Ильф познакомился с Евгением Петровым (настоящая фамилия Катаев), братом писателя Валентина Катаева. С 1926 года началось совместное творчество Ильи Ильфа и Евгения Петрова, которое продолжалось в течение десяти лет.

Илья Ильф не любил образцы высокой писательской техники, за которой не было настоящей жизни. Не терпел он и помпезности в искусстве.

Будучи смертельно больным, Ильф продолжал делать заметки в записных книжках. Усвоив ещё в молодости привычку не говорить о себе, он и в последние дни не изменял этому правилу. Только два раза в его записях проскользнуло упоминание о смертельной его болезни: «...и так мне грустно, как всегда, когда я думаю о случившейся беде», - и ещё: «Такой грозный ледяной весенний вечер, что холодно и страшно делается на душе. Ужасно, как мне не повезло». Вот и всё, что он написал о себе.