Сегодня Иркутск — значительный научный и культурный центр, здесь находится несколько крупных вузов. Однако так было не всегда. «Огонек грамотности в Сибири долго горел и не разгорался под семейными кровами», — писал историк П.А. Словцов, имея в виду народную природу сибирской образованности и стремления к ней. Ведь грамота проникает в Сибирь одновременно с появлением простых русских людей в Сибири. Чем больше заселялась и осваивалась Сибирь, тем сильнее испытывалась нужда в грамотных людях для хозяйственных, административных и даже дипломатических целей. Эти нужды не могло удовлетворить домашнее обучение, возникла необходимость в школах.

Первая школа в Восточной Сибири возникла в 1725 г. Она была учреждена по указу Петра I при Иркутском Вознесенском монастыре (в шести километрах от города), в нее набирали для обучения детей духовенства. Главная задача этой школы заключалась в подготовке переводчиков с монгольского языка, а также миссионеров для распространения христианства среди бурят и монголов.

Для большинства населения грамота оставалась недоступна. Но необходимость измерения и межевания земель в Сибири, развитие судоходства вызывали потребность в подготовке землемеров и навигаторов. В 1753 г. Сенат предписал Иркутской провинциальной канцелярии открыть навигацкие школы в Иркутске и Нерчинске (Забайкалье тогда входило в состав Иркутской провинции). Таким образом, первые светские школы, возникшие в Восточной Сибири, были профессионально-техническими.

В 1754 г. в Иркутской навигационной школе обучалось 32 ученика. Из них обучавшиеся арифметике получали по копейке в день и по четверику (36 фунтов) муки в месяц, обучавшимся «грамоте — читать и писать» платили по полкопейки в день и по четверику муки. Ученики «от малого жалованья и провианта терпят крайнюю нужду». В 1758 г. годовое жалованье ученику было утверждено в 6 рублей. Каждый из учеников получал обмундирование на четыре года: кафтан, камзол, две шляпы с галуном, лосиные штаны, по паре рубашек и чулок.

В Петербурге были закуплены книги по геодезии и навигации. Школа укреплялась, и в 1758 г. был произведен первый выпуск: ее окончило 11 человек, получивших должности геодезистов. В этом же году увеличилось количество учителей: кроме специальных предметов, предусмотренных в сенатском указе 1753 г., введен обучение грамматике и иностранным языкам.

В 1805 г. Иркутское главное народное училище, которое существовало в Иркутске с 1789 г., было преобразовано в гимназию. Иркутская навигацкая и геодезическая школа еще в 1796 г. была включена в структуру главного народного училища, а сейчас она оказалась, таким образом, в составе Иркутской гимназии. В 1812 г. навигацкая школа была ликвидирована, через год вновь начала работу как геодезическая школа, а окончательно была упразднена в 1835 г.

23 марта 1780 г. в Иркутске появилось первое в Сибири среднее образовательное учреждение — духовная семинария, а в 1781 г. начались занятия в Иркутской «градской гражданской школе». В 1782 г. в школе было 3 учителя и 143 ученика. Из них к 1785 г. осталось 70 человек. В 1789 г. на основании нового положения об училищах в Иркутске учреждаются малое и главное народные училища. Первое представляло собою начальную школу, второе школу, имевшую четыре класса. В главном народном училище обучали русскому языку, арифметике, гражданской истории, географии, естественной истории, геометрии, архитектуре, механике, физике, латинскому языку. В 1790–1793 гг. в целях подготовки переводчиков для торговых, дипломатических и военных надобностей на Востоке вводилось преподавание монгольского, китайского, маньчжурского и японского языков, но в 1794 г. обучение этим языкам прекратилось. С 1799 г. началось обучение немецкому и французскому языкам. В 1789 г. в главном народном училище обучались 108 человек.

К концу XVIII в. в Иркутске было пять училищ: духовная семинария, навигацкая школа, японское, гражданское и гарнизонное училища. В этом же веке в Иркутске открылась первая в Восточной Сибири публичная библиотека (1785). К 1800 г. библиотека перешла в главное народное училище, а затем передана в Иркутскую губернскую гимназию. В 1785 г. в Иркутске была открыта типография. Одновременно с публичной библиотекой в Иркутске возник первый в Восточной Сибири музей.

Боле подробно познакомиться с развитием образования в Иркутске вы сможете с помощью книг, представленных на выставке, подготовленной сотрудниками историко-краеведческого сектора.