Во время смутного времени объединённое польско-литовское государство Речь Посполитая предпринимала попытки установить своё господство над Россией. Волжские города стали собирать Второе ополчение. Движение началось в Нижнем Новгороде. В октябре 1612 года бойцы народного ополчения под предводительством Кузьмы Минина и Дмитрия Пожарского освободили Москву. Эта победа создала условия для восстановления государственной власти и послужила толчком к изгнанию иноземных захватчиков по всей стране.

Идея сделать праздничным день 4 ноября как День народного единства была высказана Межрелигиозным советом России в сентябре 2004 года. Она была поддержана думским Комитетом по труду и социальной политике и, таким образом, приобрела статус думской инициативы. 29 сентября 2004 года Патриарх Московский и всея Руси Алексий публично поддержал инициативу Думы установить празднование 4 ноября: «Этот день напоминает нам, как в 1612 году россияне разных вер и национальностей преодолели разделение, превозмогли грозного недруга и привели страну к стабильному гражданскому миру».

4 ноября 2005 года впервые отмечался День народного единства - российский государственный праздник. Центром празднования стал Нижний Новгород. Там состоялось открытие памятника Кузьме Минину и Дмитрию Пожарскому.