В XIX веке Россия последовательно разворачивалась на Восток. К 1860 году в её владения вошло всё Тихоокеанское побережье, омываемое Беринговым, Охотским и Японским морями. Российскими были Аляска, Сахалин, Алеутские и Курильские острова. Эта окраина империи по площади превосходила всю европейскую Россию. Несмотря на огромные по размерам территории, освоены они были чрезвычайно слабо. Население было малочисленно, отсутствовали дороги, промышленность и сельское хозяйство. Только железнодорожная магистраль могла объединить страну.

Первые разговоры о том, насколько необходима железная дорога для государства начались именно в Восточной Сибири ещё в 30-х годах XIX века. Затем повсеместно об этом заговорили по всем крупным губерниям. В Петербург поступало немало различных проектов и предложений по строительству железного полотна. Но только в 1886 г., прочитав тщательно обоснованное предложение о сооружении магистрали от иркутского генерал-губернатор А.П. Игнатьева, император Александр II подписал указ о начале строительства рельсового сообщения в Сибири и на Дальнем Востоке.

Жители города Иркутска связывали с железнодорожной магистралью многие свои надежды и планы. В то время было очень много споров о месте прохождения путей в городе. Не было даже известно, а точно ли железнодорожное полотно пройдет через Иркутск. И все же, 16 августа 1898 года, первый поезд пришел на станцию «Иркутск-1».  

К 120-летию этого важного исторического события историко-краеведческий сектор в рамках нового проекта «Однажды в Иркутске…» подготовил для вас виртуальную выставку «Прибытie въ Иркутскъ перваго поѣзда».