Павел Давыдович Коган родился 4 июля 1918 года в Киеве в семье Давида Борисовича (Боруховича) Когана (1895-1970) и Фани Моисеевны Коган (урождённая Парташникова, 1896-1977). В 1922 году вместе с родителями переехал в Москву.

После окончания средней школы Павел учился в 1936-1939 годах в знаменитом ИФЛИ (Институте Философии, Литературы и Искусства). Но спустя три года прервал стационарное обучение и стал студентом Литературного института имени Горького. В ИФЛИ, тем не менее, поэт продолжал обучаться на заочном отделении. Часто посещал Коган семинары И. Сельвинского. На поэтических занятиях литератора в то время собирались многие талантливые начинающие поэты. Среди них Павел Коган выделялся неординарными способностями и прилежанием. ИФЛИ студенты называли Институтом Флирта и Любовной Интриги, но тем не менее обучение здесь оставило неизгладимый след в воспоминаниях молодого литератора.

Вскоре сочинения молодого поэта приобрели огромную популярность в среде московской молодёжи, несмотря на то, что ни как отдельные книги, ни в периодических изданиях его стихи не печатались. Тогда-то и появилась в 1937 году популярная студенческая песня под названием «Бригантина» на стихи Павла Когана, которая обрела свою вторую жизнь уже в 1960-е годы.

Ещё школьником Павел дважды исходил пешком центральную Россию. Побывал в геологической экспедиции в Армении (где его застала война). Хотя по состоянию здоровья (близорукость) был освобождён от призыва, стал офицером, военным переводчиком полкового разведотряда в звании лейтенанта. Написал строевую песню для своего батальона на мелодию «Бригантины».

23 сентября 1942 года на сопке Сахарная Голова под Новороссийском Коган и возглавляемая им разведгруппа попали в перестрелку, в которой Павел Давидович и был убит. Как свидетельствовали очевидцы, он пошёл в рост на вражеские пули, как и по жизни, не сгибаясь. Всю свою жизнь поэт растил в себе это чувство самоотверженности, самоотдачи, жертвенности за Родину и высокие идеалы.

Лирика поэта проникнута пронзительной тоской ищущей юности, суровой романтикой ожидания страшного и неизвестного, болезненными переживаниями первых столкновений с нелицеприятными сторонами жизни. В поэзии то чувствуется нота щемящей тоски, то бурно выплеснется юношеская радость, задор, а вместе они создают впечатление поэтической чистоты и правдивости. Восторженные, вихрастые стихи поэта-мальчишки сменяются тоскливыми и тревожными. В них и первая несчастная любовь, и раны от первых обид, и первое бурное возмущение ими. В лирике молодого поэта главенствует романтика.

В стихах поэта, ритмически точных, мелодичных, полных поэтической энергии самого автора и его мысли, эмоционально накалённых, есть все: верность поэтическому призванию, любовь, шум, тайна города и природы, дружба, человек и планета, соединённые в единое пульсирующее пространство. Высокой романтикой, новизной художественного восприятия проникнуты когановские лирически-интимные строки, а также философски-медитативные, публицистические, «пейзажные» стихи. В них «пираты», «флибустьеры», «атаманы» соседствуют с лиричными образами Дон-Кихота, Париса, Елены, исторические герои – с вполне реальными людьми, друзьями поэта, грёзы о Сан-Франциско и полётах на другие планеты – с естественными описаниями собственной комнаты, дома, улицы.

При жизни Павла Давидовича его стихи не публиковались. Его творчество стало раскрываться перед отечественным читателем только во второй половине 50-х годов (в частности, журнал «Новый мир» опубликовал несколько стихотворений в 1957 г.). Позднее из них был составлен сборник «Гроза» (1960). В коллективном сборнике «Сквозь время» (1964) был опубликован неоконченный роман в стихах «Первая треть». Стихотворения поэта были переведены на многие иностранные языки.